Little Burgundy, Harlem du Nord : Le Berceau du Jazz Montréalais

1 août 2023 par
Nation Hip-Hop, Alex Wallace


Le quartier de Little Burgundy à Montréal, surnommé le "Harlem du Nord", occupe une place centrale dans l'histoire du jazz de la ville. Situé dans le sud-ouest de Montréal, ce quartier a été le foyer d'une communauté afro-descendante florissante qui a joué un rôle majeur dans l'évolution de la scène musicale montréalaise.

 

Little Burgundy est devenu un important centre de la communauté noire à Montréal au cours des 19e et 20e siècles. Des travailleurs en provenance de Nouvelle-Écosse, des Caraïbes et des États-Unis se sont installés dans ce quartier, apportant avec eux un torrent de talents qui a changé à jamais le paysage musical de la ville. En raison de cette affluence artistique, Montréal est devenu temporairement connu sous le nom de "Harlem du Nord" entre la première et deuxième guerre mondiale.

 

Le quartier de Little Burgundy était situé stratégiquement entre le cœur du centre-ville et le canal Lachine, qui abritait les activités ferroviaires, portuaires et industrielles de la région. Après la Première Guerre mondiale, Montréal restait une ville résolument ségrégée, et peu de lignes géographiques de la ville symbolisaient autant cette division raciale que la frontière entre le quartier huppé et blanc du centre-ville au nord du boulevard Dorchester (aujourd'hui le boulevard René-Lévesque) et l'enclave noire en contrebas de Little Burgundy.

 

Les musiciens noirs pouvaient se produire dans les clubs blancs du centre-ville, mais des lieux emblématiques tels que The Stork et El Morocco refusaient l'entrée aux clients noirs. Il était presque impensable de voir des musiciens noirs et blancs se produire, danser et boire ensemble librement dans les clubs et les salles de danse du centre-ville de l'époque. Par conséquent, après la Première Guerre mondiale, de nombreux lieux destinés à la communauté noire ont fleuri le long de la rue Saint-Antoine, la frontière nord de Little Burgundy. Là-bas, les musiciens noirs pouvaient se produire jusqu'aux premières heures du matin.

 

Le caractère nocturne et plus débridé de la rue Saint-Antoine à Little Burgundy, combiné à sa proximité avec les clubs du centre-ville, a créé une atmosphère totalement différente pour la musique qui se développait dans ces clubs. Alors que les grands orchestres du centre-ville étaient axés sur le glamour et les diffusions radio, la rue Saint-Antoine au centre-ville a développé une communauté de swing plus jazz, composée de formations plus réduites de musiciens capables d'improviser de longues performances, dans des lieux qui n'étaient pas soumis aux mêmes normes de race ou de licence que leurs homologues du Golden Square Mile.

 

Daisy & Oscar Petterson - crédit archive du canada

Les musiciens étaient nombreux à Little Burgundy, créant ainsi une communauté dynamique de musiciens de session et de groupes de soutien prêts à épauler toutes les vedettes de passage en ville. "Naturellement, nous devions aller là où il y avait du travail", explique Oliver Jones, pianiste originaire de Little Burgundy. "Les musiciens jouaient des concerts réguliers de 21h à une ou deux heures du matin, puis cherchaient les clubs de jazz qui restaient ouverts." La musique et les heures tardives attiraient également un public blanc en quête de soirées animées, ainsi que des musiciens blancs cherchant à mettre leur talent à l'épreuve. Il n'a pas fallu longtemps avant que des clubs de la rue Saint-Antoine tels que le Café St-Michel et le Rockhead's Paradise ne deviennent légendaires pour leur showmanship. "C'était une merveilleuse école pour les jeunes musiciens", ajoute Jones.

En dehors des clubs de jazz, Little Burgundy avait une vie culturelle et sociale riche. Les églises noires du quartier, telles que l'Union United Church of Montréal, ont joué un rôle essentiel dans la formation des jeunes talents musicaux de la communauté. Ces églises étaient le lieu de rassemblement où des associations axées sur l'autonomisation des Afro-Canadiens, telles que le Women's Coloured Club of Montréal, l'Universal Negro Improvement Association et le Negro Community Centre, se sont développées. Au cœur de ces associations se trouvait un réseau de femmes qui se consacraient à la promotion des talents musicaux de la communauté dès leur plus jeune âge.

 

Des milliers d'enfants ont bénéficié des enseignements de ces femmes inspirantes. La plus célèbre d'entre elles était Daisy Sweeney, la sœur d'Oscar Peterson, qui a enseigné pendant plus de 40 ans à de nombreux jeunes pianistes de jazz comment maîtriser leur art. Son frère, Oscar Peterson, fait partie de ses étudiants les plus célèbres, tout comme Oliver Jones et Joe Sealy.

 

Le travail acharné de femmes comme Daisy Sweeney a permis aux jeunes générations de développer leurs talents musicaux malgré la pauvreté qui les entourait. Grâce à ces efforts, de nombreux chanteurs spirituels des églises de Little Burgundy ont pu trouver du travail dans les clubs du centre-ville, ainsi que dans les attractions théâtrales itinérantes organisées par des compagnies américaines et britanniques. Dans ces cas-là et par la suite, la position géographique de Montréal entre les États-Unis et l'Europe a joué un rôle majeur dans la reconnaissance du vivier de talents de Little Burgundy sur la scène internationale.

 

Au-delà de la rue Saint-Antoine….

 

Si la dynamique centre-ville, quartier résidentiel de Montréal, avait déjà acquis une solide réputation auprès des noctambules pendant la Première Guerre mondiale, les années de prohibition aux États-Unis ont amplifié cette réputation. De la mairie jusqu'aux échelons inférieurs, Montréal a activement promu la ville en tant que paradis du vice, attirant ainsi des visiteurs de tout le continent pour ses boissons, sa danse, son jeu, sa prostitution, ses établissements ouverts toute la nuit et bien sûr, le jazz. Comme le rappelle Oliver Jones, "Il y avait le Café St. Michel, le Black Bottom, le Rockhead's Paradise et le Latin Quarters. Les points chauds du jazz se trouvaient à Little Burgundy, et tout le monde voulait être mis en avant dans ce qu'on appelait le quartier. C'était l'endroit idéal pour faire la tournée des clubs sur de la Montagne et Saint Antoine."

 

Les clubs de Little Burgundy étaient regroupés dans un périmètre d'un seul bloc, regorgeant de talents en devenir. Les clubs de jazz phares tels que le Café St. Michel et le Rockhead's Paradise proposaient des programmations différentes chaque soir, tandis que le Terminal Club était réputé pour ses danseurs et une performance mémorable de Billie Holiday. De nombreux musiciens blancs, politiciens et célébrités venaient écouter la merveilleuse musique jouée par d'exceptionnels musiciens.

 

La radio a également joué un rôle essentiel pour faire connaître les musiciens de Little Burgundy. La première station de radio commerciale du Canada, XWA (plus tard connue sous le nom de CFCF), a commencé à diffuser régulièrement à partir des clubs de nuit de Montréal dans les années 20. Des artistes tels qu'Oscar Peterson, Milt Sealy et la famille Sealy, Maynard Ferguson, Steep Wade, Allan Wellman, Ralph Metcalf et bien d'autres ont partagé les feux de la rampe.

 

Parmi les rares musiciens de jazz de Little Burgundy à avoir poursuivi une carrière d'enregistrement, aucun n'a connu un succès aussi grand qu'Oscar Peterson, fils d'un porteur de chemin de fer, qui a sorti plus de 200 enregistrements en 60 ans. L'un des musiciens les plus aimés que le Canada ait produits au 20e siècle, Peterson était un habitué des clubs et des salles de bal de Montréal dans les années 40, où son talent a été découvert lors d'une émission de radio canadienne alors que Norman Granz, propriétaire du label Verve, était conduit à l'aéroport de Montréal. En 1949, le pianiste se produisait à Carnegie Hall, au Jazz at the Philharmonic et dans de nombreux autres grands lieux de jazz dans le monde.

 

Fin d'une époque

 

L'âge d'or de la scène jazz de Little Burgundy a commencé à décliner après la Seconde Guerre mondiale. L'après-guerre a vu l'arrivée d'une nouvelle vague de colons européens à Montréal, qui ont apporté avec eux une appréciation des extrémités plus avant-gardistes du jazz. La nature même du jazz a évolué du swing convivial vers des structures bebop plus complexes, et la population estudiantine qui a connu un essor après-guerre préférait cette forme plus exigeante du genre.

 

"Quand le bebop est arrivé vers le milieu ou la fin des années 50, cela a changé. C'est devenu très, très complexe pour beaucoup de Noirs", raconte Jones. "Je me souviens qu'ils descendaient de la piste de danse et disaient : 'Oh, ce n'est pas ce à quoi nous sommes habitués.' Ce n'était pas seulement au Canada. Cela s'est passé aux États-Unis, puis un public beaucoup plus large, des auditeurs et des musiciens blancs, est apparu sur la scène et les gens ont commencé à l'écouter d'un œil différent. La syncopation n'était plus la même. On n'avait plus cette sensation d'un grand orchestre, mais cela a créé un autre public."

 

L'environnement politique a également changé. À la fin des années 50, la scène nocturne était visiblement en proie à des liens mafieux, à la violence et à la corruption. Un nouveau maire, Jean Drapeau, a été élu avec pour objectif de nettoyer la ville, et sa vision impliquait une transformation complète du centre-ville. Selon Drapeau, la dynamique entre le centre-ville et les quartiers résidentiels, il est possible de croire que les clubs de Little Burgundy et le mélange entre les communautés blanche et noire étaient au cœur du problème.

 

La solution qu'il a imaginée était drastique : la ville a commencé à planifier la construction de l'autoroute Ville-Marie, qui traverserait est-ouest en plein cœur de Montréal. Cette voie surélevée suivrait la rue Saint-Antoine, aux frontières nord de Saint-Henri et de Little Burgundy, coupant ainsi presque tout contact entre ces quartiers ouvriers et leur clientèle plus aisée au nord.

 

Pendant ce temps-là, les Montréalais changeaient. Les voyages en train étaient en déclin, car la génération d'après-guerre achetait des voitures en masse et commençait à déménager hors de l'île. Avec l'avènement de la télévision, la vie nocturne a considérablement diminué, les spectateurs se tournant vers les plaisirs passifs du divertissement à domicile. Little Burgundy a également été durement touché par l'ouverture de la Voie maritime du Saint-Laurent au milieu des années 50. Au milieu des années 60, la ville de Montréal a lancé un vaste projet de rénovation urbaine à Little Burgundy, démolissant de nombreux logements condamnés et les remplaçant par des logements sociaux, tout en revitalisant d'autres parties du quartier. La fermeture du canal Lachine en 1970 a supprimé tous les emplois liés au moteur économique du quartier, et à cette époque, la construction de l'autoroute Ville-Marie était en cours et les parties de Little Burgundy situées au nord de Saint-Antoine ont finalement été démolies.

S'inspirant de l'héritage historique et musical qui jadis imprégnait le quartier de Little Burgundy, Rouè-Doudou Boicel, arrivé au Québec en 1970, s'engagea auprès des jeunes défavorisés du Centre-Sud, au sein du centre Visosonie, dont il assura la direction de 1971 à 1975.

C'est en cette année charnière, en 1975, qu'il eut la vision audacieuse de fonder le célèbre club de nuit Rising Sun, ayant pour slogan "Le jazz n'est pas mort ".

Trois années plus tard, en 1978, Rouè-Doudou Boicel concrétise un rêve en lançant le légendaire Rising Sun Festijazz, un festival international de jazz qui s'épanouit au cœur même de la prestigieuse Place des Arts. Ce rassemblement musical de renommée mondiale accueillit les plus éminents représentants du jazz et du blues, parmi lesquels figurent les immortels Ray Charles, Art Barkley, Taj Mahal, Muddy Waters, Buddy Guy, Sarah Vaughan, Nina Simone, et bien d'autres encore.

En 2023, l'esprit du jazz, jadis porté par les mélodies qui résonnaient dans la rue Saint-Antoine, et ultérieurement au sein du Rising Sun Festijazz, brille toujours de mille feux. Qu'il s'agisse du Festival international de jazz ou des échantillons subtils d'un drumless beat ou encore des productions plus commerciales, l'héritage du jazz demeure vivant et vibrant. Nina Simone, dont l'empreinte artistique ne cesse de transcender les époques, a été échantillonnée à plus de 140 reprises, notamment par des maîtres tels que Kanye West, Dr. Dre ou encore Che Vicious.

Le 5 août 2023, au Parc Vinet, sera célébré le 50e anniversaire du hip-hop, mais également l'héritage impérissable laissé par les artistes et musiciens noir de Little Burgundy, surnommé le Harlem du Nord. Ce lieu emblématique a forgé l'identité musicale de tout un quartier et a contribué à façonner la scène artistique québécoise, laissant une empreinte indélébile dans les annales culturelles de la ville mais aussi de la province entière.

 

Par Jez Muertadel


dans Canada
Nation Hip-Hop, Alex Wallace 1 août 2023
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